Antes del comienzo del último cuarto de la victoria de la serie del Juego 5 de los Golden State Warriors sobre los Denver Nuggets, Jared Greenberg de TNT le preguntó a Steve Kerr cómo planeaba «explotar» a Nikola Jokic, quien sería operando con cinco faltas cada vez que reingresaba al juego.

«Solo juega», dijo Kerr. «No tratas de manipular el juego de esa manera. Solo juegas».

Greenberg efectivamente le estaba preguntando a Kerr si los Warriors buscarían a Jokic en el lado defensivo, obligándolo a defender pick-and. -rolls y, con suerte, aprovecharlo para una asignación uno a uno con uno de los guardias de Golden State, quien luego podría atacar en busca de contacto o un carril despejado, cortesía de la renuencia de un defensor demasiado cuidadoso a participar.

La pregunta se habría aplicado si Jokic, un defensor general mejorado que, sin embargo, sigue siendo vulnerable en el perímetro, estaba o no contra su umbral de faltas, y la respuesta de Kerr, un guiño a su macro. creencias de baloncesto, ahora está informando el enfoque de Golden State para combatir a Ja Morant y los Grizzlies.

Hasta ahora, los Warriors han jugado bastante bien con Morant, quien los derrotó con 47 puntos en el Juego 2. Y eso se aplica a ambos lados de la cancha. No lo están duplicando muy a menudo en el lado ofensivo, al igual que no lo están destacando muy a menudo en el lado defensivo.

Esta es la excepción a lo que se ha convertido en la regla de combatir a estas superestrellas de alto uso: tienes que hacer que funcionen en ambos extremos. El Heat persiguió a Trae Young como la gacela herida que es en el lado defensivo. Los Suns han atacado implacablemente a Luka Doncic, colocándolo en 19 pantallas de balón en la segunda mitad del Juego 2 y anotando 1.81 puntos por oportunidad en esas posesiones, según ESPN y Second Spectrum.

Que Doncic sea un defensor vulnerable es solo la mitad de la razón para atacarlo. La otra mitad es el puro gasto de energía que, en teoría, debería comprometer la ofensiva de una superestrella indefendible en la recta final de los juegos. Funcionó en el Juego 2, cuando Doncic anotó 24 puntos en la primera mitad (con una asombrosa tasa de uso del 45 por ciento), pero solo 11 en la segunda mitad cuando Phoenix se escapó tarde.

Es lo mismo con Morant, un goleador superestrella que puede ser explotado defensivamente. Excepto que los Warriors no lo están explotando. No consistentemente, al menos. Al igual que con Jokic en la primera ronda, están manipulando los enfrentamientos, o al menos las acciones, al final de los juegos para involucrar a Morant, pero no ha sido una estrategia constante y es probable que no avance.

Cuando los Warriors han cazado a Morant, han obtenido resultados. Una cosa que Memphis ha dejado muy en claro es que no quiere que Morant cambie a Curry (aunque extrañamente solo ha asignado a Morant a Curry en ocasiones), que, en la jugada a continuación, es cómo Andrew Wiggins termina con una esquina 3.

Es simple: Curry entra y el hombre de Morant, Otto Porter, lo busca de inmediato. En circunstancias normales, Morant cambiaría a Curry, pero como no quiere hacer eso, Curry se queda completamente abierto en la parte superior de la llave, momento en el que Tre Jones tiene que rotar hacia él. Eso deja a Jordan Poole al descubierto, lo que obliga a Brandon Clarke a rotar hacia él, lo que finalmente deja a Wiggins en la esquina listo para atrapar y disparar. Todo esto comenzó manipulando a Morant.

Aquí está al revés, con Curry subiendo a la pantalla de Morant. En la confusión de una fracción de segundo de que Morant no quiere cambiar y Ziaire Williams piensa que lo hará, Curry se escapa para un triple abierto.

Aquí está el hombre de Morant, Poole, filtrando a Curry, obligando a Morant a defender a Curry uno a uno. Curry ataca de inmediato y pasa junto a él.

Aquí, Draymond Green ve a Morant sobre Andrew Wiggins y lo lleva directamente a un poste. No hay nada más en esto que Green viendo un desajuste y abandonando todos los demás planes de posesión para explotarlo.

Pero por cada posesión tardía como esta, ha habido decenas de otras a lo largo de esta serie en las que Morant se ha permitido el lujo de pasar el rato más o menos, solo con la tarea de defender la posesión orgánicamente. evoluciona hacia su inclusión. Aquí está asignado a Wiggins, quien no se mueve de la esquina mientras los Warriors ejecutan múltiples acciones hasta que, apropiadamente, Wiggins vence a Morant en un tablero ofensivo.

Nuevamente, a Morant se le permite relajarse en la esquina de Wiggins mientras los Warriors prueban suerte con Desmond Bane, Tre Jones y Jaren Jackson Jr., todos buenos para grandes defensores. La posesión no va a ninguna parte y Morant no quema una caloría.

En el transcurso de un juego, estos ahorros de energía se suman a un Morant fresco al final, cuando se hizo cargo por completo en el Juego 2 y prácticamente derrotó a Golden State sin ayuda. Quizás eso se desarrolle un poco diferente si su tanque está más cerca de vaciarse en el último cuarto. Por otra parte, tal vez no. Los equipos que cazan goleadores estelares en defensa tienen sus creencias, y Kerr tiene las suyas.

Para Kerr, se trata del costo de oportunidad. Cazar a Morant significa atascar el resto de la ofensiva, y como hemos visto a lo largo de los años con su compromiso con el movimiento de la pelota y el jugador en vez de simplemente poner el control de una posesión en manos del mejor jugador de pick-and-roll de la historia, Kerr no va a comprometer su ethos.

En última instancia, él pone su fe más en lo que los Warriors hacen bien que en lo que sus oponentes no hacen bien. Sus cinco jugadores estarán involucrados, lo que obligará a sus cinco defensores a participar. Esto distribuye la carga de manera relativamente uniforme en ambos lados, y si bien este enfoque seguramente ayuda a Curry a no caer en las mismas trampas predecibles de otras superestrellas pesadas en el balón, el problema es que un jugador como Morant también puede disfrutar de los respiros defensivos que le brinda, salvando la mayor parte de su energía para, bueno, anotar 47 puntos.

De cara a un gran Juego 3 el sábado con la serie empatada 1-1, será interesante si Kerr podría desviarse de su búsqueda típica de estos resultados orgánicos con igualdad de oportunidades y al menos intentarlo. para manipular algunos enfrentamientos más de Morant, particularmente en la primera mitad, aunque solo sea para comenzar a agotar su tanque antes. A menos que se venda para duplicar a Morant en el otro extremo, que Kerr también dijo que está «en el menú», este impuesto bidireccional podría terminar siendo la única oportunidad de Golden State de frenar a Morant en un momento crítico.