KNOXVILLE, Tenn. — El recuerdo tenía un año de antigüedad para el receptor abierto de Tennessee, Jalin Hyatt. ¿Un mero año? En Rocky Top, habían estado esperando durante 15 malditos años para vencer a Alabama. Pero al ser relativamente nuevo en la rivalidad, Hyatt ya tenía su motivación guardada en lo más profundo de su corazón, debajo de esa camiseta naranja con el número 11.

En octubre pasado, Tennessee aceptó su última paliza en esta rivalidad, una Derrota 52-24 ante Alabama en el Bryant-Denny Stadium. En los momentos finales, era el olor que Hyatt recordaba.

«Era el último cuarto, quedaban 3 o 4 minutos», recordó Hyatt. «Ya podías oler el humo. Lo encendieron incluso antes de que termináramos el juego. Cuando tienes una sensación así, quieres recuperarte de eso».

No. 6 Tennessee más que se recuperó. Cargó el arco de su programa venciendo al No. 3 Alabama, 52-49, y anotando más puntos en la defensa Crimson Tide que cualquier otro equipo desde 1907. Los Voluntarios se mantuvieron invictos con sueños legítimos de playoffs de fútbol americano universitario bailando en sus cabezas. El gol de campo de 40 yardas de Chase McGrath desató una corriente de fanáticos de las gradas que habían esperado una década y media para encender el odiado Tide en el marcador y luego encender un cigarro en celebración.

Sobre todo, Tennessee puso fin a su racha de 15 derrotas consecutivas ante Alabama, liberando un torrente de posibilidades. La humanidad envolvió el piso del Estadio Neyland. Eso y humo. Montones y montones de humo.

La tradición de los cigarros comenzó en 1961 cuando un exentrenador de Alabama, que también había estado en Tennessee, dijo que bailaría desnudo si el Tide ganaba por primera vez desde entonces. 1954. Alabama hizo exactamente eso, y el entrenador lo siguió con su mamba desnuda, acompañada de un cigarro.

«Me lo fumé despacio, y estaba muy bueno», dijo el entrenador de Tennessee, Josh Heupel, con solo 21 años. meses después de tomar el trabajo y resucitar un programa quemado por supuestas violaciones de la NCAA y el despido de Jeremy Pruitt. «Fue una gran noche, hombre».

La desnudez posterior al juego fue casi lo único que faltó en un concurso que contó con 84 pases, 61 primeros intentos y 1,136 yardas. Tennessee anotó 28 puntos en sus primeras 22 jugadas, luego no volvió a anotar en las siguientes 24. Alabama descubrió algo. Ah, dejémonos de tonterías. Bryce Young descubrió los Vols. Dos semanas después de lesionarse el hombro derecho de lanzar contra Arkansas, Young completó un magnífico 35 de 52 pases para 455 yardas y dos touchdowns.

Ha vuelto, amigos. Él simplemente no fue suficiente. Nick Saban tenía que estar furioso. Su equipo, por lo general abotonado, cometió un récord de programa de 17 penales. Alabama ingresó al juego en cuarto lugar a nivel nacional en yardas de penalización. La fiesta que había evitado este lugar durante años estaba en marcha. Los juerguistas no vieron el vestuario que tenía su propio ambiente.

«Heupel está en su cuarto cigarro en este momento», dijo Tennessee WR Grant Frerking. «¿Quieres hablar de que van a firmar un contrato de por vida?… ¿Quieres ver lo que hace el liderazgo y la cultura? Esta es su segunda temporada».

La evaluación en tiempo real estaba poniendo allí como el balón que soltó el mariscal de campo de Tennessee, Hendon Hooker, que esperaba una pala y una anotación del defensor de Bama, Dallas Turner. Eso le dio a Alabama su última ventaja en 49-42 con 7:49 restantes. Tennessee tuvo la última bocanada, anotando los últimos 10 puntos.

Los héroes se alinearon en el podio posterior al partido como símbolo del fútbol americano universitario moderno. Dos transferencias tuvieron un gran impacto: Hooker (Virginia Tech) y sus cinco pases de touchdown, todos a Hyatt, y McGrath (USC) con su gol de campo ganador del juego cuando el tiempo expiró.

Sin ellos , Tennessee no habría ganado esta noche. Sin ellos, Heupel, de voz suave, no tendría su propia historia de venganza.

«Probablemente tuve una mejor idea [de la rivalidad] el año pasado al salir del campo y ver el humo en las gradas. «, dijo Heupel. «Entendiendo un poco la magnitud. Este es el primer juego que escuché cuando llegué aquí».

Ninguna secundaria valía una colilla el sábado. Hooker y Young hicieron declaraciones del Trofeo Heisman contra los backfields defensivos que parecían agarrar el aire la mitad del tiempo. Eso o puede optar por creer que Hyatt y Hooker se colocan de lleno en la carrera de Heisman. Hooker tiró a Hyatt ocho veces. Hyatt atrapó seis, cinco para touchdowns, incluida la anotación de 13 yardas que empató el marcador 49-49 con 3:26 restantes.

«Me desmayo cuando estoy en el campo», dijo Hyatt. después. «Lo único que me preocupa es la pelota. ¿Dónde está la pelota?»

En esta noche, procedía de Hooker, quien victimizó a una secundaria de Alabama que se veía inquietantemente inestable en veces esta temporada.

«Hendon controló el juego por nosotros», dijo Heupel en quizás la subestimación del año.

Hooker bien podría controlar el programa. El balón suelto fue una gran mancha. Así fue su primera intercepción en más de 200 lanzamientos. Pero en una batalla con el actual ganador del Heisman, el sábado podría haber sido el momento de Rigidez de Hooker.

«Él es el favorito de Heisman ahora, y no tocará un cigarro allí», dijo Frerking, señalando el vestuario. “Él dijo: ‘Sí, tengo que proteger mi marca’. Eso es pensar en el futuro, hombre. Es surrealista».

Al final, el liderazgo cambió de manos dos veces. El juego estuvo empatado cuatro veces. Alabama anotó su mayor cantidad de puntos en una derrota y cedió la mayor cantidad de puntos en la serie, que se remonta a su inicio en 1901.

Casi sabías lo que iba a pasar cuando el pateador Bama generalmente confiable Will Reichard falló desde 50 yardas con 15 segundos restantes, su tercer fallo en dos semanas. Eso le dio a Hooker el tiempo suficiente. Golpeó a Ramel Keyton para 18 yardas, y Bru McCoy se abrió para una atrapada difícil en la yarda 23 de Alabama.

Después de los tiempos muertos de ambos equipos, McGrath dio un paso al frente para golpear un nudillo que puede o no haber ha dado propina. El liniero defensivo estrella de Alabama, Byron Young, levantó todo su cuerpo de 6 pies 3 pulgadas y 292 libras frente al cuerpo de 6 pies y 198 libras de McGrath.

No fue suficiente. Young se giró, miró y vio pasar la pelota. Agarró su casco con ambas manos con incredulidad y se dejó caer sobre su rodilla derecha. Luego fue envuelto por una parte de los 101,000.

Una multitud que una vez arrojó pelotas de golf a Lane Kiffin, organizó una fiesta.

«Lo llamo ‘Gran Pie'», dijo el compañero de equipo de McGrath, el back defensivo Tamarion McDonald. «Al margen, todos dijimos: ‘Se acabó el juego'».

En realidad, esto acaba de comenzar para Tennessee. ¿Quieres hablar de redención? McGrath antes falló un punto extra que parecía que iba a marcar la diferencia en el juego. Su última patada ganadora fue hace cuatro años para USC contra Texas.

«Absolutamente me fumé un cigarro. Fue un recuerdo increíble», dijo.

Tennessee todavía tiene que ir a Georgia el 5 de noviembre. Alabama ciertamente no está fuera de juego con la oportunidad de liderar la tabla, ganar la SEC Oeste y jugar por el título de la SEC. Si juegas con esto, el resultado del sábado dejó abierta la posibilidad de que los tres equipos de la SEC ingresen al CFP.

Pero eso es mirar demasiado lejos e ignorar la magnífica presencia del sábado por la noche en Rocky Top. . Lo que quedó en una victoria de tres puntos en el último segundo fue una realización maravillosa: después de 15 largos años, el humo finalmente se había despejado.

«Esto es fútbol universitario absolutamente tan bueno como parece, «, dijo Heupel.