El Phoenix Mercury sobrevivió a un gran susto del sembrado No. 8 New York Liberty el jueves por la noche para avanzar a la segunda ronda. Las cosas no se pondrán más fáciles para ellos en este punto, ya que ahora viajarán al noroeste del Pacífico para un enfrentamiento con la Seattle Storm. Este juego también será de eliminación simple y está programado para el domingo por la tarde.

Después de una racha de 10 victorias consecutivas al salir del receso olímpico, las Mercury perdieron sus últimos tres juegos de la temporada para perderse un sembrado entre los cuatro primeros. Una de las derrotas más cruciales en ese tramo fue contra la Tormenta, y ahora buscarán venganza. Pero incluso con Breanna Stewart fuera, los campeones defensores no caerán sin luchar.

Antes del domingo, aquí hay un vistazo más de cerca a este enfrentamiento:

(4) Seattle Storm vs. (5) Phoenix Mercury

  • Fecha: Domingo 26 de septiembre | Hora: 3 pm ET
  • Ubicación: Angel of the Winds Arena – Everett, Washington
  • TV: ESPN 2 | Transmisión en vivo: WatchESPN

Jugadores a seguir

Tormenta: Jewell Loyd

En realidad, solo hay una respuesta aquí, y esa es Loyd. Ella es una de sus jugadoras más importantes en circunstancias normales, pero sin Stewart tendrá que asumir un papel aún más importante. En pocas palabras, Storm no ganará este juego si Loyd no juega bien. La necesitarán para sumar muchos puntos, tal como lo hizo contra Mercury al final de la temporada regular cuando perdió 37.

Mercury: Brittney Griner

Al igual que en la primera ronda, Griner es el jugador a seguir aquí por el Mercury. Ella no solo es clave para su éxito en ambos extremos de la cancha, sino que la forma en que las Storm elijan defenderla dictará cómo deben jugar las Mercury. La Liberty forzó la pelota fuera de sus manos, lo que hizo que otros jugadores se adelantaran y lanzaran tiros abiertos. Si la Tormenta hace lo mismo, ¿podrán los gustos de Sophie Cunningham cumplir de nuevo? Y si la Storm juega con un estilo más directo, ¿puede Griner hacer su juego habitual de alta puntuación?

Tres claves que decidirán el juego

Lesiones notables

Ambos equipos están lidiando con lesiones de jugadores clave que se dirigen a este juego. La actual MVP de las Finales, Breanna Stewart, no ha jugado desde el 7 de septiembre debido a una lesión en el pie, mientras que Diana Taurasi ha estado fuera de juego desde el 6 de septiembre debido a un problema en el tobillo.

Taurasi, quien se quedó fuera de la victoria en la primera ronda de Mercury sobre Liberty, parece ser el más probable de los dos para adaptarse. Inicialmente fue catalogada como cuestionable, lo que sugiere que no está lejos de regresar. Unos días más libres podrían ser solo el descanso extra que necesita. Como vimos el jueves por la noche, la Mercury extrañaba desesperadamente su presencia cuando no estaba en la cancha. Sus tiros y jugadas les dan muchas más opciones y le quitan mucha presión y atención a Griner. Además, su liderazgo no se puede replicar.

En cuanto a Stewart, ella está oficialmente fuera. Cuando cayó hace unas semanas, el equipo solo dijo que era una lesión en el pie, y todavía no está claro exactamente con qué está lidiando. Sea lo que sea, no ha sanado lo suficiente como para que ella pueda jugar. Hasta la fecha, ni siquiera ha practicado con el equipo. Como uno de los mejores jugadores de la liga, la clave del éxito de las Storm en ambos extremos de la cancha, esta es una gran pérdida.

¿Cómo defienden las Storm a Griner?

Griner entró en la liga como fuerza defensiva, pero en este punto de su carrera, es una jugadora ofensiva más impactante. No solo por su habilidad para terminar alrededor de la canasta, lo que la ayudó a ocupar el segundo lugar en la liga en anotaciones, sino porque su tamaño obliga a los equipos a adaptar su plan de juego para contrarrestarla.

Como vimos En la primera ronda, la Liberty decidió que iban a hacer todo lo posible para forzar la pelota fuera de sus manos. Hubo múltiples defensores siguiéndola en todo momento, y cuando consiguió el balón hubo momentos en los que formó un triple equipo. Durante la mayor parte del juego, esa estrategia funcionó. Griner se limitó a solo ocho tiros, y el elenco de apoyo de Mercury no pudo pegar un tiro. Eso finalmente cambió, como sabemos, y Mercury ganó gracias en gran parte a que Sophie Cunningham tuvo el mejor juego de su carrera.

Ahora la pregunta es, ¿cómo intenta la Tormenta defender a Griner? ¿Copiarán la estrategia de Liberty y obligarán a personas como Cunningham, Shey Peddy y Kia Nurse a pegar tiros? Si Taurasi vuelve a salir, parece un acierto. Al mismo tiempo, en Mercedes Russell y Ezi Magbegor, las Storm tienen más opciones para lanzar a Griner. Quizás dividan la diferencia y no se pongan tan agresivos al intentar hacer que Griner pase.

Va a ser interesante ver qué hacen las Tormentas y cómo reaccionan las Mercurio.

¿Puede la Tormenta encontrar suficiente ofensa sin Stewart?

Breanna Stewart no jugará el domingo, por lo que la pregunta principal para las Storm es si pueden o no encontrar suficiente ofensiva en su ausencia. Ella también es una parte importante de su defensa, por supuesto, pero no la extrañarán tanto en ese extremo.

Después de todas sus salidas esta temporada baja, las Storm siguieron siendo un equipo ofensivo de élite en gran parte debido a la puntuación y versatilidad de Stewart. Incluso en un año algo bajo para ella en términos de eficiencia, aún anotó 20.3 puntos y 2.7 asistencias por juego, y la calificación ofensiva de la Storm fue de 15.9 puntos por cada 100 posesiones mejor con ella en la cancha (107.3) que cuando ella sat (91,4). A lo largo de toda la temporada, esa es la diferencia entre ser el mejor equipo ofensivo de la liga con Stewart y el peor de la liga sin ella.

Entonces, ¿cómo encuentran suficientes puntos para ganar en los playoffs sin su mejor jugador? En primer lugar, necesitarán una sólida actuación de Jewell Loyd. Terminó segunda en el equipo en anotaciones esta temporada con 17.9 puntos por juego, y es capaz de hacerse cargo de los juegos por sí misma, como vimos hace apenas una semana cuando anotó 37 puntos contra Mercury en la final de la temporada regular.

No hace falta decir que Storm también necesitará a alguien del elenco de apoyo para dar un paso al frente, ya sea Mercedes Russell, Katie Lou Samuelson o Epiphanny Prince. Finalmente, la Tormenta tendrá que acertar 3 segundos. Fueron el mejor equipo de tiros de la liga esta temporada, con un 37.9 por ciento, y es una gran parte de su ofensiva. No será tan fácil sin el pase de Stewart y la atención que atrae, pero tendrán que hacer tiros desde afuera para mantenerse al día con el Mercury.

Predicción

Este es difícil de llamar, pero con Stewart fuera, tomaremos el Mercury. No lucieron muy bien contra Liberty, pero les resultará mucho más fácil encontrar una ofensiva consistente, y esa debería ser la diferencia.