Después de su prueba de un McLaren de Fórmula 1 en el otoño de 2018, Jimmie Johnson no se mostró reticente con respecto a su carrera posterior a NASCAR. No había planes, pero dijo que quería probar IndyCars, específicamente en circuitos, y quería volver a los prototipos deportivos, donde había impresionado en incursiones ocasionales en la serie Grand-Am.

En 2020, esas chispas de deseo se avivaron en llamas y sucedió que el siete veces campeón de NASCAR corrió todas las carreras de carretera y calle en la temporada 2021 de IndyCar conduciendo un Chip Ganassi Racing-Honda respaldado por Carvana.

Después de más de dos décadas en stock cars, y con el número de días de prueba de IndyCar tan restringido en esta era, no fue una sorpresa ver a Johnson tener que hacer gran parte de su aprendizaje básico durante la práctica oficial. sesiones. Pero a medida que avanzaba la temporada, parecía más confiado, y en Portland conducía como si hubiera estado compitiendo con autos de ruedas abiertas toda su vida. No, no era un pionero, pero parecía que pertenecía a la serie. También terminó en la vuelta del líder.

Sin embargo, al renunciar a los óvalos, por razones de seguridad, parecía que Johnson había dejado de lado sus mejores posibilidades de éxito. Su prueba ovalada de IndyCar en Texas en agosto, y su Programa de Orientación para Novatos de Indy 500 en octubre sugirieron que podría estar pensando en líneas similares: que era hora de comprometerse con una temporada completa.

“I ‘ Estoy más cerca que nunca ”, dijo en IMS. «El corredor que hay en mí está tomando una mirada seria a esto, pero todavía necesito sentarme y tener esa conversación en casa».

Para sorpresa de nadie, Jimmie ahora se ha comprometido con todos. 17 rondas en la entrada n. ° 48 de Ganassi, de modo que, suponiendo que complete su ROP de Indy en y luego califique, la carrera número 106 o de las 500 Millas de Indianápolis será su segundo óvalo en su historia. carrera en un IndyCar, después de la ronda inusualmente temprana de Texas.

¿Qué obstáculos enfrentará JJ? Le planteé esta pregunta al último campeón de NASCAR que se enfrentó a las 500, Kurt Busch, quien a la edad de 35 años en 2014 impresionó a todos al competir con su auto Andretti Autosport hasta el sexto lugar general y los honores de Novato del Año

“El mayor impacto para mí, y me sentí como una novatada de novato por parte de los otros pilotos, llegó cuando la bandera verde cayó el día de la carrera”, se ríe Busch. “Era como si estuvieran tratando de intimidarme, bajando tres de ancho a la curva 1, 11 filas de profundidad. Califiqué 12 th , me lo tomé bien y con calma al principio y cuando llegué a la parte de atrás de inmediato tenía alrededor de 20 th !

“El mes de mayo es una experiencia única. Las largas sesiones de práctica, el trabajo en equipo, la preparación, la pompa… no hay nada como eso. He tenido el privilegio de correr en las 500 Millas de Daytona durante más de dos décadas y es bastante especial, pero Indy es un lugar único y la 500 es un evento único.

“Jimmie’s La experiencia con un año completo de autódromos en un IndyCar significará que el nivel de comodidad es alto para él. Por eso creo que estaba listo para competir en óvalos, y creo que será fantástico. Saltará y sentirá los viejos recuerdos de correr y ganar allí en el Brickyard 400. Conoce la pista, conoce los óvalos en general, y ahora conoce un IndyCar mucho mejor que hace un año ”.

En 2014, Busch tuvo un accidente de aspecto desagradable en la curva 2 durante la práctica del lunes después de la calificación, por el cual su ingeniero Craig Hampson asumió la culpa, diciendo que dejó el auto demasiado suelto dado el nivel de (in) experiencia de Busch. A la edad de 46 años, ¿Johnson sería capaz de recuperarse de un evento que podría debilitar la confianza como ese?

“Bueno, para empezar, Craig no debería asumir la culpa de mi accidente ”, Insiste Busch. “La vuelta anterior a esa, el auto salió de la curva 1 y pensé, ‘Ooo, estás comenzando a llegar al límite y puedes controlarlo, o nuestro auto tiene demasiado sobreviraje …’ Bueno, ya viste lo que sucedió. La verdad es que debería haberme parado al final de la vuelta anterior, pero estaba tan ansioso por aprender sobre el draft, y tanto Craig como yo confiábamos en mi experiencia general en las carreras a pesar de que ambos sabíamos que era un novato de IndyCar.

“Esa es una decisión que Jimmie y su ingeniero tendrán que tomar el próximo mes de mayo. Jimmie tendrá que ser humilde y estar abierto a la idea de volver a ser un novato … Pero yo diría que en mi caso, el naufragio fue una buena lección, porque si no hubiera cometido ese error en la práctica, lo habría hecho. en cambio, al principio de la carrera, habría sido un desastre.

“Obviamente, todavía hay mucho que Jimmie por aprender. Por ejemplo, parece que el borrador se multiplica por 10 cuando se compara un IndyCar con un stock car en Indy. Tiene que mirar los ángulos de las alas, la dirección del viento, etc. Pero es inteligente, puede mirar los datos de los otros pilotos de su equipo y puede obtener consejos de toda la fraternidad del automovilismo. Todos son tus mejores amigos, hasta que cae la bandera verde …

“Honestamente, creo que tiene la oportunidad de hacer un gran trabajo”.

Kurt Busch was an outstanding rookie in his one-off outing for Andretti Autosport Honda at the 2014 Indy 500.

Kurt Busch fue un novato sobresaliente en su única salida con Andretti Autosport Honda en la Indy 500 2014.

Foto de: Chris Owens