Similar al draft de este año, uno de los secretos peor guardados de la NFL en el draft de 2008 fue el Steelers ‘deseo de redacte un corredor en la primera ronda. Lo que es una sorpresa fue el corredor casi de los Steelers, pero finalmente no seleccionó con la 23ª selección general.

Chris Johnson , quien reforzó su proyecto de acciones después de ejecutar un 4.24 en la carrera de 40 yardas en el combinado de ese año, tuvo una visita previa al draft en Pittsburgh. Johnson no estaba seguro de por qué estaba visitando a los Steelers, ya que ellos ya tenían al dos veces Pro Bowler Willie Parker. Pero mirando hacia atrás, Johnson cree que Pittsburgh estaba considerando seriamente reclutarlo.

«Ahora que vuelvo y lo pienso, creo que probablemente me iban a llevar», dijo Johnson recientemente en el Podcast «All Things Covered» con Patrick Peterson y Bryant McFadden . «En su lugar, se llevaron a Mendenhall. No me llevaron a mí porque no me haría la resonancia magnética en la visita».

En su lugar, los Steelers seleccionaron al ex corredor de Illinois Rashard Mendenhall con la selección número 23. Johnson, después de una temporada final estelar en East Carolina, fue elegido por los Titans con la siguiente selección. Mendenhall jugó en solo cuatro partidos como novato antes de que una lesión terminara prematuramente su temporada. Los Steelers ganaron el Super Bowl de ese año a pesar de terminar 23º en la liga por tierra. Johnson ganó NFL honores de Novato Ofensivo del Año después de correr para 1,228 yardas y nueve touchdowns mientras ayudaba a liderar a los Titanes a un récord de 13-3. La temporada siguiente, se convirtió en el sexto jugador en la historia de la liga en correr más de 2,000 yardas.

Volviendo a su visita previa al draft con Pittsburgh, Johnson dijo que los Steelers querían examinar una lesión que sufrió en la universidad. Johnson, quien a regañadientes se sometió a una resonancia magnética durante el combinado, le explicó a Mike Tomlin y al resto del personal de los Steelers que era claustrofóbico y que la única forma de lograr que se hiciera una resonancia magnética era «ponerme a dormir». Después de aproximadamente 20 minutos (durante los cuales Johnson llamó a su agente para informarle sobre la situación), Tomlin volvió a entrar a la sala de reuniones.

«Realmente necesitamos que te hagas la resonancia magnética», recordó Johnson que le dijo Tomlin, «pero si no puedes hacerlo, tendremos para enviarte a casa. Realmente no podemos hacer negocios contigo «.

Luego, los Steelers enviaron a Johnson a casa, una decisión en la que él todavía piensa.

«Se suponía que era un Steeler», dijo. «Llego a Pittsburgh. Me hablaron; yo hablé con todos los entrenadores. Tomlin, me aman, esto y aquello».

Johnson habría sido el reemplazo ideal de Parker, otro corredor veloz que nunca volvió a ser el mismo después de sufrir una grave lesión en la pierna al final de la temporada 2007. McFadden, miembro de los dos equipos de campeonato del Super Bowl de los Steelers durante la década de 2000, siente que él y sus compañeros de equipo habrían ganado aún más equipos si Johnson hubiera sido reclutado por Pittsburgh.

«Sentimos que hubiéramos ganado dos anillos más», dijo McFadden. «Si tuviéramos a Chris Johnson, definitivamente, en el peor de los casos, hubiéramos obtenido dos anillos más. Sin duda alguna».

«Hubiera sido loco «, dijo Johnson al pensar en lo que hubiera sucedido si los Steelers lo hubieran reclutado. «Siempre me sentí mal por Pittsburgh debido a esa situación. Siento que podría haberse manejado de manera diferente. Puedo ver si estaba actuando de manera arrogante … Deberían haber manejado la situación de manera diferente».

Si bien pueden haber sido mejores juntos, tanto los Steelers como Johnson disfrutaron de carreras exitosas en los años posteriores al draft de 2008. Pittsburgh apareció en dos de los tres Super Bowls posteriores y en 2013 seleccionó al próximo corredor principal de la franquicia en Le’Veon Bell . Johnson correría más de 1,000 yardas en cada una de sus primeras seis temporadas y se convertiría en uno de los principales corredores de la liga. McFadden calificó a Johnson como «uno de los jugadores más temidos y electrizantes que jamás haya jugado el juego».

Johnson espera que algún día su carrera se celebre a dos horas al oeste de Pittsburgh en Canton, Ohio, cuando sea elegible para ingresar al Salón de la Fama del Fútbol Americano Profesional. . Johnson, quien jugó por última vez en 2017, será elegible en 2023.

«Creo que soy el mejor bateador de jonrones en la historia del juego, «, dijo Johnson, cuyas siete carreras para más de 75 yardas son la mayor cantidad en la historia de la liga. «Pienso que yo , pero lo dejo a [the voters]. No les gusta cuando los jugadores son arrogantes e intentan nombrar sus estadísticas cuando intentan entrar en el Salón de la Fama … pero a veces tienes que hablar para que lo sepan «.