“Cuando juegas a 60 metros de tu portería, entonces controlar el contraataque es importante”, dijo Pep Guardiola a Sky Sports la temporada pasada mientras el Manchester City avanzaba hacia el título de la Premier League.

Controlar el contraataque se ha convertido en una de las claves del juego moderno. La gran mayoría de los mejores equipos dominan la posesión y pasan la mayor parte de su tiempo en el campo contrario, lo que obviamente deja mucho espacio para entrar cuando pierden el balón. Entonces, ¿cómo controlas ese espacio para matar contraataques?

Esta fue una de las primeras grandes preguntas para Mikel Arteta cuando llegó al Arsenal.

“Nosotros tuvo un problema en cuanto a la transición, por lo que consiguieron tiros al blanco y oportunidades solo desde la transición de un sprint de ocho yardas, que debemos detener ”, dijo el jefe interino Freddie Ljungberg en diciembre de 2019 después de su primer juego a cargo, un empate en Norwich. Es algo que Arteta buscó cambiar de inmediato y los mismos principios guiaron la victoria sobre Watford en su partido número 100 en el banquillo del Arsenal.

Central para el ganar y ese aspecto particular de la actuación fue Ainsley Maitland-Niles. Premiado como Jugador del Partido por Sky, Maitland-Niles se mostró característicamente tranquilo con el balón, cubrió bien a Nuno Tavares por la izquierda pero cambió su posición en la acumulación con la frecuencia suficiente para permanecer impredecible, cayendo estrecho o empujando más alto dependiendo de dónde Tavares y Emile Smith Rowe se movió y lució sólido en general.

Pero donde el jugador de 24 años realmente marcó la diferencia fue en los segundos después de que el Arsenal perdiera el balón en la mitad de Watford. Mantuvo al Arsenal en la cima y anuló al jugador más peligroso de Watford en uno.

Fue evidente desde el gol de Bukayo Saka que fue anotado con tiza por fuera de juego. Con el arsenal perdiendo el balón, Watford busca jugar, pero Maitland-Niles no estaba preparado para permitir a Isamila Sarr en cualquier momento cuando el pase llegó a sus pies.

Y el hombre del Arsenal ganó la posesión antes de escaparse y encontrar a Alexandre Lacazette en la caja.

Había más de esto por venir. El Arsenal ha tenido problemas para mantener períodos de presión durante el reinado de Arteta, pero este no fue el caso el domingo. Mientras Watford recuperaba la posesión en lo profundo de su propia mitad y buscaba avanzar, Maitland-Niles estaba allí para apresurarlos a cometer errores.

Lo mejor de su actuación en la primera mitad en particular fue cómo ha las piernas y la conciencia para compensar rápidamente situaciones en las que Watford tuvo un poco más de éxito. Aquí busca presionar a Moussa Sissoko, pero la pelota se juega rápidamente a Juraj Kucka en su lugar.

Habiéndose movido para cerrar Sissoko, Maitland Niles se apresura a gira y corre con Kucka mientras conduce con la pelota.

Y hubo un caso similar poco antes del descanso, cuando Watford rompió la contrapresión de Alexandre Lacazette y Emile Smith Rowe, pero se encontró con su rival en Maitland-Niles, arrasando frente a la línea de fondo.

La presión inmediatamente después de perder el balón, y un enfoque particular en detener a Sarr, fue aún más evidente después del descanso.

Cada vez que el Arsenal irrumpió en el área de Watford en el ataque, Maitland-Niles estaba preparado para que el equipo perdiera el balón. Básicamente, marcó a Sarr, el jugador de ataque más amenazador de Watford y el hombre con más probabilidades de causar daño en el descanso, cuando sus compañeros de equipo del Arsenal sacaron el balón fuera.

Y si Josh King retrocedió, Ben White lo siguió.

Así que no debería haber sido una sorpresa que esta marca de hombre de alta presión antes de perder la pelota condujera a la gran brecha.

Con el balón extendido, un mediocampista tendría la tentación de entrar al área, pero Maitland-Niles está feliz de quedarse atrás en caso de que el balón se rompa para Sarr.

Lo hace, y se apresura a hacer un pase hacia atrás. El Watford está bajo presión cerca de su propia portería y el Arsenal está marcando todos sus balones de salida. El pase de regreso al área conduce a un pase a Josh King, nuevamente seguido de cerca por Ben White, quien salta para robar la posesión y comenzar otra ola de ataque.

1-0 al Arsenal.

Este aspecto particular de Maitland- El juego de Niles no solo ayudó al Arsenal a la ofensiva sino también a la defensiva. Ese es el secreto del contrapresionamiento efectivo, que te permite ganar el balón en lo alto del campo para mantener la presión, pero también dificulta que el oponente escape y se acerque a tu meta.

Nada fue más fundamental para la portería a cero del domingo que la incapacidad de Sarr para involucrarse. Tuvo menos toques que en cualquier otro juego de esta temporada y nadie lo ha restringido a menos toques finales de tercio, con Arsenal y Liverpool manteniéndolo en 14. También llevó el balón solo 102 metros, el menor en cualquier partido de la Premier League esta temporada. , y completó solo cinco pases, el mismo mínimo de la temporada en el que Liverpool y Leeds lo mantuvieron.

Después de una serie de pistas iniciales, una pregunta antes del fin de semana era cómo respondería el Arsenal si no hubiera ¿No es un gol temprano esta vez, o cuando sea que suceda a continuación, y podría este equipo mantener la presión por un período más largo? Conseguimos un gol temprano, aunque fue anulado, y la respuesta enfática fue clara cuando se anotó el primer gol legal de manera similar. El equipo no entró en pánico, el plan no cambió.

Esa fue la primera prueba nueva en mucho tiempo y el Arsenal la pasó, con Maitland-Niles como protagonista.