TULSA, Okla. — Los grandes campeonatos son valiosos. Hay alrededor de 550 ofertas individuales para ganar los eventos más importantes del año, pero solo se entregaron cuatro trofeos durante la misma cantidad de meses. Menos del 1% de los que juegan en los cuatro majors cada año se van completamente satisfechos.

Durante un tiempo en el PGA Championship 2022, parecía que alguien se iría no solo satisfecho sino también conmocionado. Antes de la ronda final del domingo en el Southern Hills Country Club, que albergaba un major por octava vez, los cuatro primeros en la tabla de posiciones (Mito Pereira, Matt Fitzpatrick, Will Zalatoris y Cameron Young) se combinaron para obtener cero victorias en el PGA Tour y solo cinco principales top 10 en sus carreras.

Una victoria el domingo hubiera cambiado la vida de cualquiera de los cuatro. Para las tres cuartas partes de ese grupo, sus días en el Korn Ferry Tour aún son tan frescos que internalizar este momento monumental debe haber sido como tratar de capturar agua con las manos.

Justin Thomas lo sabía.

Después de disparar 67-67-74 con una vertiginosa exhibición de golpes de bola que era menos un movimiento mecánico que un arreglo artístico, estaba siete golpes atrás. de cara a la ronda final del domingo. Aún así, estaba más esperanzado de lo que pensaba que estaría.

«Solo recuerdo lo difícil que fue, y recuerdo lo difícil que es ganar ahora», dijo Thomas. «Entonces, sabía que iba a estar nervioso y sabía que ellos sentirían exactamente lo mismo».

JT jugó el jueves por la noche y el viernes temprano en un ola que era dos golpes más fuerte que el otro lado. Su golf fue tan bueno durante los primeros dos días que venció a todos menos a un jugador en ese sorteo por cinco golpes.

Todo fue un espectáculo. Thomas movió su pelota con tanto aplomo a principios de semana que parecía como si Jim «Bones» Mackay la estuviera dirigiendo con un control remoto. La mayoría de los jugadores modernos eligen pintar por números. Cuando Thomas alcanza la gran variedad de pinceles que tiene a su disposición, es mejor que despejes el espacio en el museo. dibujar. Se pondría peor antes de mejorar. Su 74 del sábado lo dejó en 2 bajo par y T7, a siete de Pereira, líder de 54 hoyos. Thomas estaba casi enterrado en el tablero. Parecía como si una de las sorprendentemente pocas oportunidades reales que había tenido de ganar un major se hubiera ido antes de que se materializara por completo.

Thomas estuvo entre los últimos hombres en el campo de tiro el sábado. noche, pero se mostró más optimista de lo esperado después de que 74 pareciera arrancar una de esas pocas carreras valiosas en otro trofeo importante de algunas de las mejores manos del golf profesional.

Golpeó pelotas por un tiempo y recibió palabras de aliento de Bones, quien le dijo a JT que necesitaba dejar de estar tan deprimido consigo mismo. Thomas pareció tomarlo en serio. Terminó su sábado firmando bandera tras bandera para los sufridos niños que esperaron todo el día esperando su firma.

«Me fui de aquí con un estado de ánimo increíble, dijo Tomás. «Pienso el último jugador aquí. … Era tan pacífico. Era casi un poco inquietante lo hermoso que era afuera, y no hay muchas veces después de disparar 4 más el sábado de un gran torneo que dejé con tan buen estado de ánimo como tengo [here].»

Thomas comenzó discretamente el domingo y disparó un par par 35 en los primeros nueve. 0.4%. En otras palabras, sería un milagro.

Entonces sucedió algo que les recordó a todos su última gran victoria, el Campeonato de la PGA de 2017 en Quail Hollow. en un putt de 65 pies en el No. 11, hizo una media reverencia a la multitud y se quitó el sombrero. Fue un redux de un birdie en su ronda final la última vez que ganó el Trofeo Wanamaker.

Thomas también hizo birdie en el n.° 12 y luego falló un putt para birdie en el n.° 15 que habría derribado la casa. arrepentimiento.

Un birdie arriba y abajo en el p manejable ar-4 17 – que Bones dijo que era más difícil de lo que parecía – llevó a JT a 5 bajo par con el poderoso No. 18 esperando. Thomas arrancó ese cortador a la altura de la cabeza desde el tee y golpeó un hierro de calibre de campeonato en un pin de derecha.

«Es simplemente increíble», dijo Thomas. «Realmente no sé cómo describirlo más que eso. Quiero decir, ese golpe de hierro en el 18 en la regulación, es por eso que juego al golf. Es por eso que practico. Todas las horas y todo y el tiempo invertido, quieres estar en ese escenario. Quieres estar en esa situación. Con el telón de fondo de toda la galería allí arriba, sabiendo que estoy en disputa.

«Es difícil de explicar, pero es un tipo de sensación de escalofríos en todo el cuerpo.»

Thomas de alguna manera falló un putt que una vez más se sintió costoso. Jugó los números 17 y 18 lo mejor que pudo, pero no sabía si su tercer 67 en cuatro rondas sería suficiente. JT se dirigió a la carpa de puntuación, donde se apoyó con las piernas separadas en una mesa mientras el líder del clubhouse en 5 bajo par, para ver el teatro que se desarrollaba detrás de él en el campo.

Justo antes de pasar a un área más privada para ver el final del torneo, Thomas miró hacia arriba y le dijo a nadie en particular: «Espera lo mejor, hombre».

Él Lo tengo.

Zalatoris terminó 1 sobre los últimos nueve hoyos con un par clave en el último para colarse en la casa club junto a Thomas con 5 bajo par.

Después de que Pereira, quien jugó los primeros siete hoyos de los últimos nueve en uno, dejó un putt para birdie en el No. 17 a una rotación de la copa, el líder de 54 hoyos se fue al 18 necesitando un par para ganar. Su golpe en el último hoyo del torneo parecía un check-swing y provocó que alguien con quien caminaba a mi lado dijera: «Parecía que se electrocutó en el impacto».

Pereira cometió un desgarrador doble bogey el día 18 y se perdió por completo el desempate.

Todo sucede rápidamente al final de los majors.

Thomas fue llevado al extremo opuesto del campo de prácticas desde donde los jugadores habían golpeado durante toda la semana. No se encontró ni un solo hueco.

El locutor de CBS, Colt Knost, lo alimentó jugada por jugada mientras la jugada concluía en el tiempo reglamentario. Desde allí, lo subieron a un carrito y lo condujeron hasta el tee del 13, donde comenzó el desempate global de tres hoyos.

Mientras tanto, estalló un desfile improvisado. Cánticos de «¡JT! ¡JT!» mezclado con el olor particular que solo se obtiene en las carreras: una amalgama de barro, sudor y humo de hamburguesa. Se instaló durante el desempate.

Thomas y Zalatoris intercambiaron birdies en el hoyo 13 par 5. El padre de JT, Mike, parecía listo para levantar el techo ante la multitud que había rodeado ese green.

Así, un major mediocre se había convertido de repente en un clásico instantáneo.

Mientras Thomas caminaba hacia el 17, un espectador gritó: «Mamá, ese es un hombre malo». Eso fue

antes JT golpeó el tiro del torneo en su penúltimo hoyo: un misil alto que se dio la vuelta. , golpeó el frente del green y se asentó a 34 pies de la copa. Hizo dos puts para birdie mientras Zalatoris hacía par.

Bones se metió en la oreja de JT en el hoyo 18 como el famoso GIF de Draymond Green-Kevin Durant, y Thomas entregó otro uno-dos para el par en el hoyo más difícil del hoyo. semana.

La tercera remontada más grande de 54 hoyos en la historia de los campeonatos importantes, y la más grande de este siglo, se completó. Zalatoris se quitó la gorra y aplaudió desde la distancia mientras el normalmente plácido Thomas se desmoronaba.

«Creo que es tan difícil ganar», dijo Thomas cuando preguntó acerca de la emoción después. «Como, lo es. Legítimamente creo que es más difícil ganar ahora que cuando salí por primera vez en el Tour… Creo que es fácil comenzar a dejar que algunas dudas entren y simplemente [think], como , ‘Muy bien, ¿qué va a pasar? ¿Cuándo va a pasar? ¿ va a pasar?’

«Estaba subiendo 18 en los playoffs, y sabía que no había terminado, pero miré hacia arriba y quería tomarlo porque tú no No sé cuándo y si volverá a suceder. Es una sensación tan increíble y genial que solo quieres disfrutarla». Cuando Thomas entró en su patada final el domingo, el líder de la primera ronda, Rory McIlroy, le dijo a CBS Sports que el «desánimo» fue la emoción principal que experimentó después de terminar en el octavo lugar en la clasificación final y dejar escapar su propio intento de ganar.

Thomas aprendió las pocas oportunidades que hay en los años entre su Campeonato de la PGA de 2017 y este, de ahí su emoción el día 18. Después de ganar tu primer Major a la tierna edad de 24, siempre se siente como si comenzaran a fluir. Y luego no lo hacen.

Los últimos cinco años han traído una ridícula racha de campeones.Scottie Scheffler, Jon Rahm, Collin Morikwa, Dustin Johnson, Hideki Matsuyama, Brooks Koepka, Tiger Woods, Phil Mickelson y Bryson DeChambeau han ganado al menos uno desde que Thomas ganó el último, un c Un par de ellos más de uno.

En una carrera, incluso los golfistas estrella pueden obtener solo un puñado de carreras verdaderas los domingos por la tarde en los campeonatos principales. Si tienen suerte.

Mientras Thomas se dirigía hacia la casa club después de terminar con un 275 en tiempo reglamentario, pasó junto a los empleados de la PGA of America a cargo del manejo del balón de gran tamaño. Trofeo Wanamaker.

El manejador con su polo y chaleco llevaba esta copa de 27 libras y 28 pulgadas de alto mientras Thomas ascendía junto a él. El trofeo estaba envuelto en una funda protectora de terciopelo azul. No era el momento.

Durante otros 20 minutos, pareció que ese momento sería una metáfora del día de Thomas y este tramo de su carrera.

Ha jugado tan bien durante varios años sin ningún gran juego que mostrar. Había jugado magníficamente durante tres días consecutivos y tan mal durante uno. Los hombres que llevaban el trofeo deambularon cuesta abajo hacia los que todavía estaban por delante de Thomas en la tabla de clasificación que aún no habían terminado.

Nadie quitó la tapa del trofeo, y JT consiguió su eliminatoria.

Para cuando subió por segunda vez al No. 18 el domingo, el Wanamaker estaba expuesto para que todos lo vieran. Reflejaba el sol poniente en un cielo de Oklahoma que vio por última vez un campeonato importante ganado por Tiger Woods en 2007.

Thomas todavía era un adolescente entonces, y la idea de que él y Tiger algún día serían amigos cercanos era seguramente un sueño insondable para él en ese momento. Ahora, son los dos últimos golfistas en ganar majors en Southern Hills.

Mientras Thomas se abría paso entre la multitud que rodeaba el No. 18, el trofeo descubierto estaba sentado brillando y esperando ser retenido.

JT tenía otro preciado major.