La fraternidad de autos deportivos se quedó sin aliento cuando Cadillac canceló su proyecto Northstar en agosto de 2002. La medida fue contraria a todos los indicadores confiables y se produjo justo cuando la última apertura de la marca General Motors. -El prototipo superior estaba saliendo bien. ¿Por qué debería haber estado sorprendido? Después de todo, no fue la primera toma de decisiones extrañas en el transcurso de los tres años de Caddy para ganar las 24 Horas de Le Mans. Y, como resultó, no sería el último.

GM se equivocó desde el principio, aunque el fabricante de motores más grande del mundo no lo haría. ha sido el primer gigante del automóvil en soportar un año difícil en Le Mans. BMW y Audi no eran competitivos cuando hicieron su primera oferta con maquinaria prototipo a finales de los 90, pero ambos aprendieron de sus errores y ganaron la carrera en el segundo año. Cadillac solo agravó sus problemas iniciales, lo que condenó al proyecto al fracaso dentro de sus tres años de vida útil.

En pocas palabras, GM no se dio cuenta de lo que se requería para ganar. uno de los mayores premios del deporte. Incluso lo admite, aunque la admisión viene en lenguaje corporativo estadounidense. «Un malentendido bastante significativo de la cultura y la naturaleza de las carreras europeas, particularmente Le Mans», son las palabras utilizadas por el jefe de deportes de motor de GM, Herb Fishel, el arquitecto del proyecto Northstar. «Otra cosa fue la incapacidad de dar un paso atrás y comprender completamente la naturaleza competitiva de ese industria «. Eso se traduce como,» Subestimamos Le Mans, a lo grande «.

El hecho de que GM no se diera cuenta de lo combativas que fueron las 24 Horas cuando Audi estaba en el proceso de subir el listón aún más, tenía sus raíces a mediados de los 90. El regreso de Cadillac a La Sarthe se tramó después de que GM probó las aguas de Le Mans en 1996 con la campaña respaldada por Oldsmobile ideada por el constructor de chasis de Indianápolis. Riley & Scott, que ya habían ganado las enduros estadounidenses en Daytona y Sebring ese año. El auto fue el tercero más rápido en la precalificación, y lo que fue efectivamente una operación de bajo presupuesto lejos de caer en desgracia en la carrera.

Poco más de un año después, GM y Riley & Scott estaban bien metidos en las discusiones que llevarían a Cadillac a Le Mans. Ese era el gran problema. El presupuesto y, a solo un en menor medida, el nivel técnico del coche se fijó en los niveles de 1997. Sin embargo, cuando la primera encarnación del Northstar LMP se presentó en Le Mans en 2000, el campo de batalla había cambiado. A finales de los 90 hubo una expansión masiva en la participación de los fabricantes en Le Mans y decir que Toyota, BMW, Mercedes y luego Audi movieron los postes de la portería sería quedarse corto. Era como si estuvieran jugando a un juego diferente.

Se ha puesto una estimación de £ 50 millones en el presupuesto de Audi para 2000, el primero de los tres años en que conquistó tanto Le Mans como la American Le Mans Series. Mientras tanto, se cree que el presupuesto de Cadillac nunca se extendió a más de 15 millones de libras, menos la factura del motor. Este presupuesto, que GM afirma no aumentó significativamente durante la vida del programa, es comparable con lo que BMW, que entonces competía con McLaren, gastó en 1997.

GM tried Le Mans in 1996 with Oldsmobile, with help from Riley & Scott

GM probó Le Mans en 1996 con Oldsmobile, con la ayuda de Riley & Scott

Foto de: William Murenbeeld

«Pensamos que si actualizáramos el automóvil existente [the successful MkIII] y obtuviéramos un buen motor, estaríamos allí», explica Bill Riley, quien diseñó el programa Cadillac para la empresa familiar. «Ahí fue donde se estableció el presupuesto inicial. En 1996-97 no se necesitaban toneladas de dinero para correr bien en Le Mans. Para cuando el automóvil salió a la parrilla, el juego había cambiado drásticamente».

Cadillac y Riley & Scott no estaban bien situados para reaccionar. Riley ahora admite que no pudo asistir a Le Mans en el 98 fue un error. Es dudoso que hubiera podido extraer más fondos de las arcas de GM, pero habría detectado la última tendencia en aerodinámica.

El constructor del chasis había sido contado por los legisladores de Le Mans, el Automobile Club de l’Ouest, que una sección delantera elevada al monocasco, a la La Fórmula 1, no estaba permitida. Para cuando regresó en 1999, esta característica era de rigor en todos los autos de carrera delantera. Sin embargo, las bañeras Caddy ya estaban en construcción para el año siguiente …

Cadillac se presentó en Le Mans en 2000 con un automóvil que estaba atrasado. , una afirmación que Riley solo niega a medias. Peor aún, eran cuatro. El equipo francés de DAMS, anunciado como el equipo de desarrollo europeo de Cadillac, entró como refuerzo junto con las dos entradas de fábrica. Una serie total de siete chasis estiró aún más el presupuesto ya limitado de Riley & Scott. Lo mismo ocurre con un asalto que distrae a las 24 Horas de Daytona al comienzo de la temporada, lo que significó convertir los autos a un conjunto diferente de reglas, y un cambio tardío de las transmisiones EMCO a Xtrac en tres de los cuatro autos de Le Mans.

El nuevo grupo, el centro de diseño 3GR en el Reino Unido y el equipo Protostar en los Estados Unidos, no estuvo operativo hasta mediados de diciembre. Tenga en cuenta que Audi tenía su chasis 2000 en funcionamiento antes de la Navidad anterior

No es sorprendente que las 24 Horas fueran un desastre , una «carrera horrible» en palabras de Riley. El mejor Caddy clasificado 6.5 del Audi ganador de la pole. Uno de los coches de DAMS se quemó en la primera hora y los dos coches completos de fábrica sufrieron problemas de embrague y terminaron entre los heridos que caminaban en los puestos 22 y 23. El coche restante de DAMS casi salvó el día. Parecía estar en cuarto lugar, aunque muy por detrás de los tres Audi, hasta que una falla menor en la suspensión en las etapas finales dejó al auto clasificado en el puesto 19.

Doce meses antes Audi había estado fuera de ritmo, aunque una gran fiabilidad le dio al fabricante alemán las posiciones tercera y cuarta. El día después de Le Mans, comenzó a trabajar en un nuevo chasis, el automóvil que conocemos como el R8 que todo lo conquista.

A pitstop for Wayne Taylor / Eric van de Poele / Max Angelelli, Team Cadillac-Bill Riley, Cadillac Northstar LMP, 2000

Una parada en boxes para la furgoneta Wayne Taylor / Eric de Poele / Max Angelelli, Equipo Cadillac-Bill Riley, Cadillac Northstar LMP, 2000

Riley & Scott También comenzó a trabajar en un automóvil nuevo, aunque GM no pudo decidir si quería que el constructor estadounidense siguiera adelante y lo construyera. En cambio, los jefes de GM pasaron el verano recorriendo el mundo hablando con organizaciones sobre la posibilidad de hacerse cargo del programa. Prodrive y Dallara fueron contactados en Europa, otros sonaron en los EE. UU.

La misma toma de decisiones perezosa que permitió que Chrysler y el equipo de ORECA entraran y quitarle el trato a Dallara de debajo de sus narices significaba que cuando el otoño se convertía en invierno, todavía no estaba claro quién fabricaría y manejaría los Cadillacs 2001. Riley & Scott habían sido abandonados sin ceremonias al final del verano y, en cambio, GM optó por una nueva organización creada por el piloto de Cadillac Wayne Taylor junto con los experimentados conductores de autos deportivos Nigel Stroud y Jeff Hazell.

GM había contratado a Hazell, que había ideado el programa McLaren F1 GTR, como consultor. Su consejo fue que deberían detenerse y reagruparse para el 2002. Esa no era una opción, según Fishel. «A lo largo de los años, he aprendido que si se sale de un programa es extremadamente difícil volver a participar», explica. «El panorama cambia demasiado rápido».

El veterano jefe de automovilismo de GM tampoco se disculpa por la lenta toma de decisiones durante la segunda mitad de 2000. «Es el la forma en que funciona la burocracia en las grandes empresas. Es la naturaleza de la bestia «.

El nuevo grupo: el centro de diseño 3GR en el Reino Unido y el equipo Protostar en los EE. UU. – no estuvo operativo hasta mediados de diciembre. Tenga en cuenta que Audi tenía su chasis 2000 en funcionamiento antes de la Navidad anterior. El titubeo de GM significaba que un auto nuevo estaba fuera de discusión, pero no quería regresar con los autos existentes sin modificar. «Eso habría estado bien, pero ese no fue nuestro cometido», dice Hazell. «No se consideró que aportaría credibilidad al programa».

Eso significaba que la pérdida de tiempo de GM en el verano de 2000 tendría implicaciones hasta el final del programa Northstar. Cuando Stroud y su equipo deberían haber estado trabajando en un diseño completamente nuevo, tuvieron que reelaborar el chasis existente para 2001.

Eric Bernard ploughs his Cadillac LMP into the gravel during Le Mans 24 Hours prequalifying, 2001

Eric Bernard ara su Cadillac LMP en la grava durante la precalificación de las 24 horas de Le Mans, 2001

Foto de: James Bearne

«Teníamos una mano atada a la espalda desde el principio», dice Hazell. «Estábamos comprometidos porque no podíamos seguir adelante [the new design]. Teníamos al 80% del equipo de diseño en el auto antiguo hasta marzo [when the revised chassis hit the track]. A uno realmente le gustaría tener a todos en el nuevo coche el noviembre anterior. «

La primera prueba del Northstar LMP-02 estaba prevista para octubre, pero el coche no funcionó hasta enero. El nuevo chasis, que tenía más de un indicio de Audi R8, fue un paso adelante en el Northstar inicial, pero tomó un tiempo mostrar su promesa. El día de pruebas de Le Mans en mayo, por ejemplo, fue un desastre. Lo que las fuentes del equipo etiquetaron solo como un «problema técnico oscuro» frenó el rendimiento del automóvil. Los Cadillacs pueden haber encontrado seis segundos completos en la clasificación para la carrera de mayo, pero quién puede decir que si el equipo no hubiera estado persiguiendo su cola en la prueba, podría haber sido aún más rápido. Un automóvil que había estado funcionando mucho antes de Navidad podría no haberse visto afectado por problemas oscuros, ni quizás por las enfermedades eléctricas que restringieron los autos a un decepcionante noveno y undécimo lugar en la carrera.

Solo habría habido continuidad si GM hubiera dado luz verde a una extensión en 2003. La ironía es, por supuesto, que en ausencia de los Audis de fábrica, Cadillac habría irá a Le Mans el próximo año como favoritos conjuntos con Bentley

Solo más tarde el Northstar LMP-02 mostró sus verdaderos colores. El coche anotó una racha de podios en ALMS, comenzando en Mosport el fin de semana después de que se supo que el programa estaba terminando. En la carrera canadiense y luego en Miami, el Caddy fue lo suficientemente bueno como para llevar la pelea a los Audis desde el principio. Pero luego los autos de carreras a menudo salen bien al final de su primer año.

Lo cual era solo un problema de Cadillac. Su oferta de tres años para ganar Le Mans se convirtió en tres ofertas inconexas de un año. Nunca hubo impulso hasta después de que cayera el hacha. Sólo habría habido continuidad si GM hubiera dado luz verde a una extensión en 2003. La ironía es, por supuesto, que en ausencia de los Audis de fábrica, Cadillac habría ido a Le Mans el próximo año como favoritos conjuntos con Bentley.

No es que nadie en GM pareciera estar al tanto del retiro de Audi, seguramente uno de los secretos peor guardados de las carreras de autos deportivos en los últimos años. ¿Extraño? Realmente no.

Emmanuel Collard / Eric Bernard / JJ Lehto, Team Cadillac, Cadillac Northstar LMP-02, 2002

Emmanuel Collard / Eric Bernard / JJ Lehto, Equipo Cadillac, Cadillac Northstar LMP-02, 2002

Falta de poder de Cadillac

Tres cuartos de segundo. Eso es lo que se ha calculado que los Cadillacs estaban perdiendo frente a los Audis en cada una de las cuatro rectas largas de Le Mans. Dicho de otra manera, esa es la mayor parte de los cuatro segundos que los autos angloamericanos estaban regalando a los líderes en cada vuelta de carrera alrededor del Circuito de la Sarthe de 8.6 millas.

El Northstar twin-turbo V8, desarrollado fuera de casa en McLaren Engines en los EE. UU., Habría sido la mayor grieta en la armadura de Cadillac si hubiera regresado a Le Mans en 2003. La unidad basada en la producción tenía sobrepeso, poca potencia y era antieconómica en comparación con El motor de Audi es similar, aunque especialmente diseñado.

La necesidad de desarrollar un motor completamente nuevo si Cadillac quería igualar al Audi V8, que también impulsa al Bentley Los ejecutivos de General Motors han citado EXP Speed ​​8 como una de las razones de la decisión de suspender el programa Northstar. Explicaron que no querían incurrir en el mismo costo de desarrollar la misma tecnología de inyección directa de combustible que Audi para mejorar el consumo cuando GM no usa dicho sistema en sus autos de carretera.

En verdad, se podría haber hecho mucho para mejorar el motor existente para mantener a Cadillac a la altura del Bentley, que habría sido su principal oposición en 2003. Es bien sabido que GM se equivoca en el lado de la precaución con sus motores de carreras gracias al miedo a la publicidad adversa si se ve que sus motores se rompen.

Vale la pena señalar que Riley & Scott, que conoce la forma en GM, lo tomó en cuenta cuando diseñó el primer Northstar. Optó por f o un auto de baja resistencia y distancia entre ejes larga porque esperaba estar detrás de la bola ocho en potencia.

Christophe Tinseau / Max Angelelli / Wayne Taylor, Team Cadillac, Cadillac Northstar LMP-02 crashes into the tyre barrier, 2002

Christophe Tinseau / Max Angelelli / Wayne Taylor, Team Cadillac, Cadillac Northstar LMP-02 choca contra la barrera de neumáticos, 2002

Por qué GM desconectó el proyecto Northstar

¿Por qué General Motors eliminó el programa Cadillac Northstar?

No porque Le Mans sea un «sin eventos» en los Estados Unidos, como dijo el supremo de GM Bob Lutz, quien solía hacer un juego de los éxitos del Viper en su antiguo trabajo en Chrysler. Las razones son, de hecho, mucho más complicadas y tienen tanto que ver con la política interna de la empresa como con un pensamiento empresarial claro.

Cadillac solo debía ir a carreras de autos deportivos durante tres años, pero lo que está claro es que los jefes de GM, hasta el mismo Lutz, estaban buscando formas de continuar, posiblemente más allá de 2003. Una campaña completa, que abarca Le Mans y la American Le Mans Series, y una ALMS- El único programa estaba sobre la mesa. Y se estaban considerando todo tipo de formas de cómo lograr la mejor manera de lograr cualquiera de los dos.

Se estaba considerando seriamente el cambio del grupo 3GR / Protostar a otra organización. Pratt & Miller, que dirigen los Chevrolet Corvettes de GM en Le Mans, quedaron sorprendidos, pero rechazaron cortésmente la oferta. El equipo francés ORECA, que había planeado el programa Viper, parecía estar cerca de un acuerdo que hubiera implicado colocar el motor V8 biturbo existente en su chasis existente construido por Dallara.

Esta ruta fue propuesta por Lutz, pero el departamento de deportes de motor de GM se vio obligado a señalar que el motor no encajaría en el Dallara sin importantes revisiones aerodinámicas del chasis. Además, no había pruebas que sugirieran que sería más rápido que su paquete actual. Los conocedores insinúan que al GM número uno no le agradó que le dijeran que su plan no era viable y que la decisión de eliminar el programa se tomó poco después.

Lo que es más , se tomó antes de que se pudiera presentar la propuesta exclusiva de ALMS. Un proyecto de este tipo se habría autofinanciado casi en su totalidad por cortesía del patrocinio que ya estaba en los coches. Para cuando se discutió un asalto a ALMS, este dinero se había reasignado a otros proyectos de deportes de motor de GM.

Una semana después, una propuesta para que el equipo recaude más fondos y para Correr en el ALMS como corsario fue vetado por razones desconocidas. Los Northstar LMP-02 ahora estaban destinados al museo.

Christophe Tinseau / Max Angelelli / Wayne Taylor, Team Cadillac, Cadillac Northstar LMP-02 crashes into the tyre barrier, 2002

Cadillac Northstar LMP, 2001

Foto de: Lorenzo Bellanca / LAT Photographic